Um terremoto típico é formado por onda sísmicas que são ondas acústicas de baixa, geralmente baixíssima frequência e de grande amplitude. As ondas acústicas são geradas por explosões no manto líquido da Terra, ou por um vulcão, por exemplo.

As ondas acústicas viajam no solo em diferentes velocidades, dado aos diferentes materiais que compõe o solo. Causando destruidoras ondas secundárias - devido aos batimentos e reflexões.

Existem dois tipos básicos de ondas : ondas de corpo (embaixo e dentro da terra) e as perigosas e destruidoras ondas de superfície.